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BOARD OF TRUSTEES' LETTER: DUAL IMMERSION PROGRAM CONSOLIDATION

Dual Immersion Program Consolidation

The Blaine County School Board of Trustees would like to share some facts about the recent decision to consolidate the dual immersion (DI) program at Ernest Hemingway STEAM School (EHSS) with the DI magnet school Alturas Elementary. The decision was made by the board with regret due to an ongoing and recently exacerbated shortage of qualified DI teachers, leaving us unable to appropriately staff both programs. The board made this difficult decision based on the fact that 1) there is capacity for every EHSS DI student to continue in the DI program at Alturas, 2) transportation will be provided from EHSS for those EHSS DI students wishing to attend the DI program at Alturas, and 3) extra supports will be provided for rising first and second graders who remain at EHSS if they need extra assistance to adjust to the English-only program. For more information, please see the full story here.

  1. RECOMMENDATION The board acted upon the request and recommendation of district administration and EHSS administration to transfer the dual immersion (DI) program at Ernest Hemingway STEAM School (EHSS) to Alturas Elementary, the district’s DI magnet school. To be clear, the decision does not terminate the DI program in the Blaine County School District (BCSD). It leaves in place and strengthens the Alturas magnet school, one of the premier DI programs in the state. While the board takes full responsibility for its approval of the recommendation, it is important to note that it did not initiate the proposal.

  2. PHASING OUT The board would have preferred a gradual phase out of the EHSS DI program so that all currently enrolled students could complete it at EHSS. Unfortunately, the DI staffing shortage at both EHSS and Alturas meant that option would have had a significant impact on many other students and staff.

  3. HISTORY When the BCSD DI program started in 2001, different portions of the program were offered at Bellevue, Hailey, Hemingway and Woodside elementary schools. When the Board of Trustees made the decision to consolidate the program in 2014 and create the Alturas magnet school, many argued that the Hemingway program should be part of that consolidation. When the STEAM program was initiated in 2017, Hemingway Elementary School became EHSS and added a middle school for grades 6 – 8.

  4. CONSOLIDATION The recent recommendation of the district and building administrators was, in essence, a transfer of the EHSS DI program to Alturas and a consolidation of all DI learning. No other school in the district maintains an elementary school, middle school, STEAM program and dual immersion program. Consolidation of all DI programs at Alturas strengthens and standardizes DI learning and leaves in place the middle school and STEAM program at EHSS.

    Maintaining both the single strand and a fully integrated program did not represent a best practice. Whereas the Alturas program utilizes a team approach in which each class is taught by one native English speaker and one native Spanish speaker, the EHSS program utilized a single teacher format in which the language and non-language content was taught by one teacher who was either native Spanish or native English speaking. That teacher at times had to teach concepts (such as photosynthesis) in their non-native language. Experience has shown over the years that a teacher who is bilingual and/or biliterate is not necessarily capable of teaching academic subject matter in both languages, making these particularly difficult positions to fill. Moreover, at a time when recruiting qualified teachers for DI programs is extremely difficult nationwide, having two schools competing against each other for the few qualified DI teachers who might be available hurts both schools.

  5. SHORT NOTICE The request and recommendation to the Board regarding reassignment of the DI program to Alturas was made on short notice and the board fully acknowledges and regrets that fact. It would have been better for all concerned had the recommendation been made much earlier, but the upcoming DI lottery, kindergarten registration, and severe staffing issues would only be complicated by delaying the decision. Two teaching positions were unfilled at the time of our decision and two of the remaining teachers were unwilling to accept reassignment to a different grade.

  6. INFORMED VOTE Although the discussion by the board regarding the issue lasted about an hour, each individual trustee worked many hours prior to the meeting to study the proposal and its ramifications so that their votes would be informed. No trustee took any pleasure in making this decision and all trustees recognize that many students, particularly rising first and second graders, could be adversely affected without additional support. The district administration as well as the principals of EHSS and Alturas are fully committed to providing the necessary support to address any such impact on students. They have already conducted meetings with parents of EHSS DI students.

  7. PUBLIC COMMENT While the time frame was shorter than the board would have preferred, ample opportunity for public comment was afforded via email to the board clerk who distributed all comments to all trustees. This form of public comment has proven to be superior to live comment in that it affords the commenting party time to organize and present their ideas and also provides more time for individual trustees to absorb and consider public input. More than fifty email comments and several calls were received by the trustees, most of which echoed the same sentiments. The board made its decision recognizing that every parent who had a child in the EHSS DI program would likely be opposed to consolidation with the Alturas magnet school.

    Public comment, although not required by law, is considered by this board of trustees to be of substantial value to the decision-making process. However, public comment is not intended to be a vote that is somehow binding on the board of trustees. Popularity of a particular decision is not the measure of what does or does not constitute a wise, well-informed decision, and delaying the decision to allow for more public comment would not have resolved the staffing shortage issue.

  8. RESPONSIBILITY The board is responsible for operating a school system, not just one school. Not all programs can be offered at every elementary school in the district. Hemingway’s STEAM school curriculum and approach is not available at Carey, Bellevue, Alturas or Hailey or, for that matter, as a school-wide program at WRMS. For example, there is no DI program at the Carey School and any student in that zone who wishes to take part in DI learning is required to provide their own transportation to Alturas, almost twice the distance between EHSS and Alturas. Any student residing south of the EHSS boundary lines who desires to attend EHSS and is awarded a spot through the lottery is expected to provide their own transportation to and from Ketchum. Nonetheless, the board of trustees is taking responsibility to provide transportation to Alturas for any student currently enrolled in the EHSS DI program who wishes to continue DI learning. We want to make sure that a lack of transportation does not prevent students from continuing in DI.

  9. MOTIVATION Finally, the claim made by a parent that the decision to consolidate is racially motivated is without foundation. The board’s commitment to DI learning and the needs of our Hispanic students who are not native English speakers is exemplified by its support of the Alturas magnet school, which in fact has shown them better academic success than the EHSS program over time. Such claims are unfounded and disregard the actual problem: a severe shortage of qualified bilingual and biliteral teachers to staff two programs.

Consolidación del Programa de Doble Inmersión

La Junta Directiva Escolar del Condado de Blaine desea compartir algunos hechos sobre la reciente decisión de consolidar el programa de doble inmersión (DI) de la Escuela STEAM Ernest Hemingway (EHSS) con la escuela magneto de Doble Inmersión Alturas Elementary (Primaria Alturas). La decisión fue tomada con pesar por la junta, esto debido a una escasez continua y recientemente agravada de maestros calificados de DI, dejándonos sin la capacidad de dotar adecuadamente de personal a ambos programas. La junta tomó esta difícil decisión basándose en el hecho de que 1) hay capacidad para que cada estudiante en DI de EHSS continúe en el programa DI en Alturas, 2) se proporcionará transporte desde EHSS para aquellos estudiantes en DI de EHSS que deseen asistir al programa DI en Alturas, y 3) se proporcionarán apoyos adicionales a los alumnos en desarrollo de primer y segundo grado quienes permanezcan en EHSS si ellos necesitan asistencia adicional para adaptarse al programa solo en inglés. Para obtener más información, vea el artículo completo aquí.    

  1. RECOMENDACIÓN La junta actuó a pedido y recomendación de la administración del distrito y la administración de EHSS para transferir el programa de doble inmersión (DI) de la Escuela STEAM Ernest Hemingway (EHSS) a la Primaria Alturas, la escuela magneto de DI del distrito. Para aclarar, la decisión no termina el programa DI en el Distrito Escolar del Condado de Blaine (BCSD). Afianza y fortalece a la escuela magneto Alturas, uno de los programas de mayor excelencia de DI en el estado. Si bien la junta asume la plena responsabilidad de aprobar la recomendación, es importante tener en cuenta que no inició la propuesta.

  2. ELIMINACIÓN PROGRESIVA La junta hubiera preferido una eliminación gradual del programa DI en EHSS para que todos los estudiantes actualmente inscritos pudieran completarlo en EHSS. Desafortunadamente, la escasez de personal de DI en EHSS y Alturas significaba que esa opción habría tenido un impacto significativo en muchos otros estudiantes y el personal.

  3. HISTORIA Cuando el programa de DI en BCSD comenzó en 2001, se ofrecieron diferentes partes del programa en las escuelas primarias Bellevue, Hailey, Hemingway y Woodside. Cuando la Junta Directiva tomó la decisión de consolidar el programa en 2014 y crear la escuela magneto Alturas, muchos argumentaron que el programa en Hemingway debería ser parte de esa consolidación. Cuando se inició el programa STEAM en 2017, la Escuela Primaria Hemingway se convirtió en EHSS y agregó la escuela intermedia para los grados 6 al 8.

  4. CONSOLIDACIÓN La recomendación reciente del distrito y de los administradores del plantel fue, en esencia, una transferencia del programa DI EHSS a Alturas y una consolidación de todo el aprendizaje DI. Ninguna otra escuela en el distrito maneja una escuela primaria, una intermedia, un programa STEAM y un programa de doble inmersión. La consolidación de todos los programas DI en Alturas fortalece y estandariza el aprendizaje DI y afianza la escuela intermedia y el programa STEAM en EHSS.

    Mantener tanto la asignatura única, así como un programa totalmente integrado no representaba una práctica óptima. En tanto que el programa en Alturas utiliza un enfoque de equipo en el que cada clase es impartida por un hablante nativo de inglés y un hablante nativo de español, el programa en EHSS utilizó un formato de maestro único en el que el idioma y contenido no lingüístico fue enseñado por un maestro quien era hablante nativo ya fuera de español o de inglés. Ese maestro a veces tuvo que enseñar conceptos (como la fotosíntesis) en su idioma no nativo. La experiencia ha demostrado a lo largo de los años que un maestro quien es bilingüe y/o con dominio académico de alto nivel en inglés y español no es necesariamente capaz de enseñar contenido académico de las materias en ambos idiomas, lo que hace que estos puestos sean particularmente difíciles de cubrir. Además, en un momento en que encontrar y contratar maestros calificados para los programas de DI es extremadamente difícil en todo el país, tener dos escuelas compitiendo entre sí por los pocos maestros de DI calificados que podrían estar disponibles perjudica a ambas escuelas.

  5. POCO TIEMPO DE AVISO La solicitud y recomendación a la Junta con respecto a la reasignación del programa DI a Alturas se hizo con poco tiempo de aviso y la junta reconoce y completamente lamenta este hecho. Hubiera sido mejor para todos los interesados si la recomendación se hubiera hecho mucho antes, pero la ya próxima lotería para DI, la inscripción a kínder y las graves dificultades con el personal disponible solo se complicarían al retrasar la decisión. Dos puestos docentes no estaban cubiertos al momento de nuestra decisión y dos de los maestros restantes no estaban dispuestos a aceptar la reasignación a un grado diferente.

  6. VOTO BIEN INFORMADO Aunque la discusión de la junta sobre el tema duró aproximadamente una hora, cada vocal, de forma individual, trabajó varias horas antes de la reunión para estudiar la propuesta y sus ramificaciones a fin de que sus votos estuvieran bien informados. Ningún vocal, de ninguna forma disfrutó la toma de esta decisión, y todos los vocales reconocen que muchos estudiantes, en particular los alumnos en desarrollo de primer y segundo grado, podrían verse afectados negativamente sin apoyo adicional. La administración del distrito, así como los directores de EHSS y Alturas muestran un total compromiso para proporcionar el apoyo necesario para abordar dicho impacto en los estudiantes. Ellos ya han llevado a cabo reuniones con padres de estudiantes de DI EHSS.

  7. COMENTARIOS DEL PÚBLICO Si bien el período de tiempo fue más corto de lo que la junta hubiera preferido, se otorgó una amplia oportunidad para enviar comentarios del público vía correo electrónico a la secretaria de la junta quien distribuyó todos los comentarios a todos los vocales miembros de la junta. Esta forma de comentarios del público ha demostrado ser superior al comentario en persona, ya que le da tiempo a la parte que comenta para organizar y presentar sus ideas y también proporciona más tiempo para que de forma individual los vocales, absorban y tomen en consideración la opinión pública. Los vocales recibieron más de cincuenta comentarios por correo electrónico y varias llamadas, la mayoría de los cuales hicieron eco múltiple de los mismos sentimientos. La junta tomó su decisión reconociendo que todos los padres de familia que tuvieran un hijo en el programa DI de EHSS probablemente se opondrían a la consolidación con la escuela magneto Alturas.

    El comentario del público, aunque no es requerido por la ley, es considerado por esta junta directiva como de un valor sustancial para el proceso de la toma de decisiones. Sin embargo, el comentario público no tiene la intención de ser un voto que de alguna manera tenga carácter obligatorio para la junta directiva. La popularidad de una decisión en particular no es la medida de lo que constituye o no una decisión sabia y bien informada, y retrasar la decisión para permitir más comentarios del público no habría resuelto el problema de escasez de personal.

  8. RESPONSIBILIDAD La junta es responsable de operar un sistema escolar, no solo una escuela. No todos los programas se pueden ofrecer en todas las escuelas primarias del distrito. El plan de estudios y el enfoque de la escuela STEAM de Hemingway no está disponible en Carey, Bellevue, Alturas o Hailey o, de hecho, como un programa general en WRMS. Por ejemplo, no hay un programa de DI en la Escuela Carey y cualquier estudiante en esa zona que desee participar en el aprendizaje DI debe proporcionar su propio transporte a Alturas, casi el doble de la distancia entre EHSS y Alturas. Se espera que cualquier estudiante que resida al sur de la línea límite de EHSS que desee asistir a EHSS y se le otorgue un lugar a través de la lotería proporcione su propio transporte de ida y regreso a Ketchum. Aun así, la junta directiva se responsabiliza de proporcionar transporte a Alturas para cualquier estudiante actualmente inscrito en el programa DI en EHSS que desee continuar con su aprendizaje DI. Queremos asegurarnos de que la falta de transporte no impida que los estudiantes continúen en DI.

  9. MOTIVACIÓN Finalmente, la afirmación hecha por un padre de que la decisión de consolidación está motivada racialmente no tiene fundamentos. El compromiso de la junta con el aprendizaje DI y las necesidades de nuestros estudiantes hispanos quienes no son hablantes nativos de inglés se ejemplifica por su apoyo a la escuela magneto Alturas, que de hecho les ha demostrado un mayor éxito académico que el programa de EHSS a lo largo del tiempo. Tales afirmaciones son infundadas y no tienen en cuenta el problema real: una grave escasez de maestros calificados bilingües y con dominio académico de alto nivel en inglés y español para dotar de personal a los dos programas.